21/01/2021

Corneille Theunissen et le travail des enfants

Les médailles et les monnaies permettent de refaire connaissance avec certains pans de l'Histoire oubliés ou méconnus de nos jours.

A la fin du XIXème siècle, un sculpteur-graveur va marquer de son emprunte la condition ouvrière, en particulier celle des mineurs et des paysans, ainsi que le monde militaire et la tragédie de la première guerre mondiale.

Faut-il voir chez Theunissen les traces de l'artiste engagé défendant dans ses oeuvres les couches sociales défavorisées par la vie?

En tout cas, la légende accorde à Corneille Theunissen la montée sur Paris au bras de Louise Michel, la célèbre institutrice anarchiste de la Commune. http://www.wikiphidias.fr/index.php?option=com_content&am...

Son oeuvre monumentale d'une famille de mineurs qui se trouve au Centre historique minier de Lewarde marque la souffrance endurée et accumulée par elle. https://commons.m.wikimedia.org/wiki/File:Corneille_Theun...

En 1916, il se rend à l’hôpital mobile sous tentes de Wimereux installé pour soigner les blessés de la bataille de la Somme, où il retranscrit par ses portraits et dessins la souffrance des malades et l'application du personnel hospitalier (source Wikipédia). https://fr.wikipedia.org/wiki/Corneille_Theunissen . Là, il dresse le portrait de deux infirmières au chevet des soldats:

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C'est grâce à une splendide médaille que ce billet existe. Sans elle, Theunissen me serait sans doute resté à jamais étranger à mes connaissances artistiques et sociales.

Sur l'avers de cette médaille, Theunissen dresse le portrait d'Emile Deshayes de Marcère, Ministre et dernier sénateur inamovible de la IIIème République. Mais si le Ministre a l'honneur de cette médaille ce n'est pas pour avoir été ministre mais parce que la Compagnie des Mines de Béthune le remercie pour ses 20 ans à la présidence et direction de la Compagnie spécialisée dans l'extraction de houille. https://fr.wikipedia.org/wiki/Compagnie_des_mines_de_B%C3...

Au revers de celle-ci, le décor semble à première vue assez étonnant. Au premier plan, des enfants, se tenant par la main, dansent autour d'un chêne. Un des enfants tient une branche d'olivier. Un autre, ce qui semble être une branche de belladone. https://www.ebay.fr/itm/Plantes-Belladone-Datura-Lithogra...

Il faut savoir que la belladone est utilisée à l'époque pour calmer les souffrances et qu'à la Renaissance elle était utilisée sous forme de crème pour augmenter la beauté des yeux des femmes. Reconnu comme poison, la belladone est aujourd'hui presque totalement abandonnée dans les traitements médicaux à cause des risques trop élevés.

Sur le chêne, une inscription gravée qui compare les volumes d'extraction de houille entre l'année 1888 et l'année 1908. Le volume a plus que doublé et la Compagnie de Béthune est alors au sommet de sa gloire nationale.

A l'arrière plan, une maison qui est sans doute l'ancien orphelinat par la suite transformé en bureaux de direction parce que l'orphelinat ne semble pas avoir été rentable pour la Compagnie qui préfèrera finalement aux coûts de l'orphelinat les familles de mineurs acceptant l'accueil des enfants abandonnés contre travail à la mine.

Dans une sorte d'allégorie, Theunissen oppose sur cette médaille, en unique exemplaire connu pour une frappe en argent, la souffrance consentie par les enfants durant l'extraction de millions de tonnes de houille à une danse joyeuse et endiablée autour d'un chêne représentant la République française et son développement économique fulgurant grâce au dur labeur des mineurs.

Désormais, cette magnifique médaille qui a valeur artistique, historique, et muséale, dont un exemplaire existe en bronze au Musée d'Orsay, semble venir nous confirmer une fois de plus que défendre le patrimoine artistique contre le fléau de l'oubli et de la disparition c'est aussi défendre nos démocraties contre les fléaux de la guerre et de la dictature d'où qu'elles surgissent.

Ci-dessous, les photos de ce très bel et unique objet numismatique connu à ce jour.

 

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